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記賬科技的千年演化

如果說金融科技(Financial Technology,Fintech)是保障社會文明的重要支柱,那麼記賬科技(Ledger Technology,或賬本科技)則是這一支柱最核心的基石。

大到國際貿易,小到個人消費,都離不開記賬這一看似普通、卻不簡單的操作。無論是資金的流轉,還是資產的交易,都依賴於銀行、交易機構正確維護其記賬系統。

毫不誇張地說,人類文明的整個發展歷程,都伴隨著賬本科技的持續演化。

目前,還少見到對賬本科技演化規律的研究,這導致了人們對其認知的侷限。近年來,以區塊鏈為基礎的分佈式賬本技術飛速崛起並得到快速應用。儘管如此,卻很少有人能說清楚區塊鏈與記賬問題的關係。區塊鏈到底解決了哪些問題?為何能在金融領域產生如此巨大的影響?

按照科技發展的一般規律,可將賬本科技從古至今的演化過程大致分為四個階段:簡單賬本、複式賬本、數字化賬本、分佈式賬本。各個階段的時期和特點如下表所示。

階段 時期 主要特點
階段一:簡單賬本 約公元前 3500 年 ~ 15 世紀 使用原始的單式記賬法(Single Entry Bookkeeping)
階段二:複式賬本 15 世紀 ~ 20 世紀中期 現代複式記賬法(Double Entry Bookkeeping)出現和應用
階段三:數字化賬本 20 世紀中期 ~ 21 世紀初 物理媒介賬本演化到數字化賬本
階段四:分佈式賬本 2009 年至今 區塊鏈為代表的分佈式賬本相關思想和技術出現

科技創新往往不是孤立的。賬本科技的發展也與眾多科技和商業成果的出現都息息相關,特別是商業貿易、計算技術、數據處理等,如下圖所示。

賬本科技的演化

下面筆者將具體講述不同階段中賬本科技的發展狀況。

階段一:單式賬本

人類文明早期,就已經產生了記賬需求和相關活動。

已知最早的賬本是“庫辛(Kushim)泥板”,於 1929 年發掘於幼發拉底河下游右岸的伊拉克境內。據鑑定,庫辛泥板屬於公元前 3500 ~ 前 3000 年的烏魯克城(Uruk,美索不達米亞西南部蘇美爾人的古城),其內容據破譯為“37 個月收到了 29086 單位的大麥,並由庫辛籤核”。如下圖所示。

烏魯克城的庫辛泥板

庫辛泥板同時也是目前已知的最古老的人類文字記錄。除了曇花一現的蘇美爾文明,包括古中國、古埃及、古希臘、古羅馬等人類早期文明,都不乏跟記賬相關的考古發現。

類似通過單條記錄進行賬目記錄的方法,被稱為“單式記賬法”或“簡單記賬法”。

此後相當長的一段時間裡(甚至到今天),人們都在使用單式記賬法進行記賬,無論是記錄在泥板、繩索,還是後來的紙質賬本,雖然物理媒介不同,但核心方法都是一致的。

簡單記賬法自然易用,適合小規模的簡易賬務,但當面對大規模、特別是涉及到多個實體的複雜記賬需求時,就暴露出不少問題。

首先是容易出錯。以庫辛賬本為例,如果大麥入庫和出庫交易記錄很多,很難確認賬本記錄跟實際情況是否匹配;即便發現不匹配,也很難定位到哪次記錄出了問題。

其次是容易篡改。賬本只有一個,只能保管在記賬者個人手裡。假設記賬者不那麼誠實,那麼,他可以輕易地通過修改已有的記錄來竊取大麥。並且很難發現賬本被篡改過。

隨著商業活動的普及、交易規模增大和參與方的增多(特別是所有者和經營者的分離),單式記賬已經難以滿足人們日益提高的記賬需求。代表現代記賬思想的“複式記賬法”應運而生。

階段二:複式賬本

14 世紀的意大利,是世界貿易的門戶,來自各國的商人、學者、藝術家、工匠等齊聚於此,揭開了文藝復興大時代的序幕。此後長達三個世紀裡,整個歐洲在商業、文化、藝術、科技等方面都湧現出大量創新成果,對全世界都產生了深遠的影響。其中有三項尤為引人注目:

  • 宗教改革:馬丁·路德批判了當時基督教的諸多弊端,提出宗教不應有等級制度,即宗教面前人人平等,無需任何代理人或中間人;
  • 樸素宇宙觀:從地心說,到日心說,再到宇宙觀形成,人類終於意識到自己並非所處世界的“中心”,甚至任何位置也可以說是宇宙的“中心”,但這並不特別或重要;
  • 複式記賬法:將單一中心記錄分拆為多個科目,極大提高了篡改記錄的難度,並且方便追查錯誤根源。

這些成果雖然分屬文化、天文和金融等不同領域,但在核心思想上卻如此一致和諧,不得不令人驚訝。

關於複式記賬法的文字記載最早出現於 1494 年,意大利著名數學家盧卡·帕切奧利(Luca Pacioli)在其著作《Summa de arithmetica, geometria, Proportioni et proportionalita(算術、幾何、比及比例概要)》中介紹了算術的原理和應用、意大利各地的度量衡制度、商業記賬方法和幾何學基礎。複式記賬法演化到現在包括增減記賬法、收付記賬法、借貸記賬法三種。目前最常用的是借貸記賬法,它基於會記恆等式(資產=負債+權益),確保每筆交易都按照該恆等式進行記錄。複式記賬法一經出現便得到了廣泛的應用,成為現代會計學的重要基礎。而盧卡·帕切奧利也被譽為“會計學之父”。

複式記賬法原理並不複雜。由於交易的本質是將某種價值從來源方轉移到目標方,因此可將每筆交易分別在貸方(來源方)和借方(目標方)兩個科目進行記錄,且借貸雙方的總額應該時刻保持相等(即守恆)。

如果庫辛當年也懂得複式記賬法,當收到大麥入庫時,會分別在“庫存大麥科目”和“應收大麥科目”上都進行記錄,並且記錄數額一致。如果要做審核,可以分別對不同科目進行統計,查看其結果是否相同。可見,使用複式記賬法能很容易對交易的來龍去脈進行追蹤,而且驗證賬目是否記錄正確。實際上,比特幣的交易模型中也借鑑了複式記賬法的思想。

複式記賬法雖然解決了單個記賬人所持本地賬本可信的問題,但是仍然無法解決多方之間賬本的可信互通問題。例如,投資者如何確保所投資企業的賬目沒有作假?貿易雙方產生交易糾紛時該以誰的賬本為準?這些問題的解決要等到數百年以後了。

注:借(Debit):意味著債務,表示從其他方轉移到本科目內;貸(Credit):意味著債權,代表從該科目轉移出去。

階段三:數字化賬本

如果要評價 20 世紀最偉大的十大發明,數字計算機一定會入圍。它在物理世界之外開創了全新的賽博空間,為人類社會的方方面面都帶來了巨大變化。

早期計算機很重要的用途之一便是進行賬目相關的統計處理。1951年,全世界首臺商用計算機 UNIVAC,即為美國人口普查局所使用。

使用計算機,不但可以提高大規模記賬的效率,還可以避免人工操作的錯誤。為了更好的管理統計數據,人們發明了專門的數據庫技術。從最早的網狀數據庫(Network Databases)和層次數據庫(Hierarchical Databases),到開創意義的關係型數據庫(Relational Database),再到互聯網出現後大量新需求催生的大數據、NoSQL 等技術,根源上其實都與記賬問題息息相關。

在這一階段,記賬方法本身並沒有太多創新,但由於數字媒介的出現,使得賬本的規模、處理的速度、賬本的複雜度,都有了天翻地覆的提升。而這些為後來包括電子商務、互聯網金融在內的多種數字化服務奠定了技術基礎。

階段四:分佈式賬本

複式記賬法雖然記錄了交易的來龍去脈、不易出錯,但本質上仍然是中心化模式。

中心化模式的記賬系統方便使用,但在很多情況下仍然存在不少問題:賬本掌握在個體手中,一旦出現數據丟失則無法找回;同時涉及到多個交易方的情況下,需要分別維護各自的賬本,如果出現不一致,對賬較為困難。

很自然可以想到藉助分佈式系統的思想來實現分佈式賬本(Distributed Ledger):由交易多方共同維護同一個共享的分佈式賬本;打通交易在不同階段的來龍去脈;同時憑藉分佈式技術,進一步提高記賬的規模、效率、可靠性以及合規性。

但在分佈式場景下,如何避免有參與方惡意篡改或破壞記錄?該由誰來決定將交易記錄寫到賬本中?這些問題一直沒有得到很好的解決。

2009 年 1 月,基於區塊鏈結構的比特幣網絡悄然問世,它融合了現代密碼學和分佈式網絡技術等重要成果。此後數年裡,在純分佈式場景下比特幣網絡穩定支持了海量轉賬交易。這讓人們開始認識到,區塊鏈這一看似極為簡潔的數據結構,居然恰好解決了分佈式記賬的基本需求,基於區塊鏈結構的分佈式記賬技術開始大量出現。由於這些技術多以區塊鏈結構作為其核心的賬本結構,也往往被統稱為區塊鏈技術。

2014 年開始,金融、科技領域的專家們開始關注區塊鏈技術,並積極推動分佈式賬本相關應用落地。在此過程中,對開放、先進分佈式賬本平臺的需求越來越迫切。

2015 年底,三十家金融、科技領域的領軍企業(包括 IBM、Accenture、Intel、J.P.Morgan、DTCC、SWIFT、Cisco 等)聯合發起了超級賬本(Hyperledger)開源項目,並由中立的 Linux 基金會進行管理。該項目遵循 Apache v2 許可(商業友好),致力於打造一個開源、滿足企業場景的分佈式賬本科技生態。圍繞企業分佈式賬本的核心訴求,超級賬本社區已經發展到 10 大頂級項目,超過 240 名全球的企業會員,支撐了眾多的應用案例。

目前,基於分佈式賬本技術的各種創新方案已經在包括金融、供應鏈、醫療等領域得到了不少落地應用。但筆者認為,類比互聯網的發展過程,目前分佈式賬本技術整體還處於發展的初期,還存在不少尚待解決的問題,包括權限管理、隱私保護、性能優化和互操作性等。未來在這些方面的科技突破,將極大拓展分佈式賬本技術的應用場景和形態,最終實現傳遞“價值”的商業協同網絡。

注:超級賬本社區來自中國的企業會員已經超過 50 家,包括百度、騰訊、華為等科技巨頭。

賬本科技的未來

賬本科技歷千年而彌新,由簡單到複雜、由粗糙到精細、由中心化到分佈式,這與業務需求的不斷變化密不可分。大規模、高安全、易審計等特性將越來越受到關注。

筆者相信,隨著社會文明特別是商業活動的進一步的成熟,分佈式記賬的需求將更加普遍,分佈式賬本科技也將更加繁榮。

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